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Okavango Magic

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Il est très tard. La Voie Lactée coupe une bande brillante à travers un ciel sombre embrasé d'étoiles. Les hippopotames sont en mouvement, bruyants, éclaboussant autour du camp. La chouette de pêche d'A Pel - l'un des oiseaux les plus recherchés au monde - hurle d'une branche basse, son cri ressemble à celui d'une âme tourmentée. Un lion rugit doucement au loin, plus près, une hyène hurle. Les grenouilles peintes en roseau fournissent un chœur de pépiements de cornemuse.

 

 

Soudain, la grande forme grise d'un éléphant taureau se matérialise au-delà du feu, et disparaît aussi silencieusement qu'il est venu dans l'obscurité. C'est juste une autre soirée normale au Le Botswana. L'histoire légendaire du Delta d'Okavango

Il ne reste pas beaucoup d'endroits sur terre que l'on peut appeler de véritables zones de nature sauvage. C'est l'un d'entre eux. Au cœur de la ville du Le Botswanac'est le seul delta intérieur de son genre au monde. Formée par l' Okavango Riverqui inonde les hautes terres angolaises une fois par an, elle se répand dans le nord-ouest de l'Angola. Le Botswana dans un réseau complexe et sinueux de canaux bordés de papyrus, de mares profondes où les crocodiles rôdent et les hippopotames reniflent, de cours d'eau secrets où roseaux et herbes se rencontrent presque au-dessus de votre tête, d'îles bordées de palmiers et de lagons naturels. L'eau limpide, limpide, limpide et limpide, est si pure qu'on peut la boire.

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Okavango flight

Cette année, les pluies et les inondations ont été exceptionnelles et l'eau a presque atteint Maun. Même le légendaire "Stolen Channel" - la rivière Savuti - qui est à sec depuis des décennies, coule librement. Des milliers de zèbres parcourent la région accompagnés des prédateurs qui les ont suivis dans leur sillage depuis la Réserve de faune de Moremi..

Lettie Letsile, directrice du camp Xakanaxa, dit qu'elle n'a jamais vu autant d'eau de toute sa vie dans la région. Petite fille qui grandit dans le village de Makalambedi, au nord-est de Maun, elle se souvient d'être allée chercher de l'eau à la rivière pour Beauty, sa grand-mère.
"Un soir, j'ai vu un hibou à deux visages et j'ai couru jusqu'à la maison. J'avais si peur."
Bien qu'elle soit maintenant une ornithologue accomplie, Lettie ne savait pas à l'époque que la féroce petite Chouette tachetée, qui tient dans une chope à bière, avait des yeux "moqueurs" à l'arrière de sa tête pour dissuader les prédateurs.

"Et nous avons toujours été très prudents à la pleine lune parce que Beauté nous a dit que la lune était un œil géant qui nous observait, et nous avions très peur des géants. Et des sorcières aussi. On reconnaissait toujours une sorcière parce qu'elle avait de longs ongles."

Beauté serait sans doute étonnée aujourd'hui de voir sa petite-fille gérer l'un des plus anciens et des plus beaux camps du delta, où certains membres du personnel travaillent depuis des décennies, comme Lettie elle-même. Vous vous sentirez immédiatement chez vous en passant par l'entrée en chaume.

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Grass

Deux jeunes frères américains, Ryan et Matt Fleming de Seattle, ont fui momentanément Afrique du Sud, Sud de l’Afrique. La frénésie du football de l'Union européenne à venir à l'Assemblée de l' Okavango. Nous avons conduit beaucoup plus loin ce jour-là, nous avons vu 12 lions somnoler sous le soleil de midi, un bébé bouc courir après sa mère, plusieurs girafes majestueuses, et quelques Okavango "spéciaux" - lechwe rouge, et les grues et cigognes à bec cerclé très en danger.

After a picnic beneath a giant sausage tree, where parrots scold us and starlings murmur, we climb into the boat for the long journey back to the camp. The sky is a washed-out blue, and a chill wind whips round us, because this is winter, when temperatures can drop to freezing after the sun goes down. We chug along through feathery fronds of papyrus, thick reeds, flat bright green lily pads, and carpets of white water lilies whose long red juicy stems float just below the surface. My world is half sky, half reeds and water. Tops of tall trees show above the head-high vegetation as clumps of waterberry trees arch over us. A tiny bejeweled Malachite Kingfisher darts across our narrow channel as it opens into a wide sparkling lagoon where hippos eyeball us inquisitively and jacanas lily trot. The wind picks up, and a heavy-lidded crocodile which has been watching us from a sandbank, slithers into the water.

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Waterhole

But there is another danger in this Eden. A Brazilian water weed (Salvinia molesta) is encroaching. Back at camp, our ranger, Baams, shows us a weevil breeding project which combats the weed. The weevils (Cyrtobagous salviniae) are bred in large half drums of water then released into areas where the weed is proliferating. The project has been going for 25 years and is just keeping the danger at bay.

Like many guides in the delta, Baams has his share of hippo stories. Once, after being chased by an angry hippo, he describes how he “was shaking like a small tree in a big wind”. And like all the local guides, he is an expert poler, skillfully guiding our mokoro through a maze of hippo channels and narrow waterways.
“We learnt to pole as children, Our parents wouldn’t let us use their mokoros because they said we would break them, so we cut down palm trees and made mini mokoros out of the trunks.”

Another day, at Orient Express’ Eagle Island Camp, I go for a bush walk with Fiannula and John from the UK, on their first visit to the delta. Our guide is the experienced Roc, from the Bayei tribe, who has lived and worked in this area for many years. We have zoomed through pods of hippos, along innumerable waterways, drifted along in a mokoro, and are now walking on one of the delta’s many islands. Roc explains the “four keystones of the delta – termites, elephants, hippos and mice. These creatures keep the waterways open, and renew the vegetation and soil.”

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Sunset

“Mice?” I question. “Oh yes, very important,” says Roc. “Mice spend a lot of time gathering and hiding food supplies of seeds, burying theirs caches in holes in the ground. Problem is, they often forget where the’ve hidden them, and that means the seeds sprout and grow and so new trees, plants and shrubs spring up.”

Our trip ends with a helicopter ride over the Okavango back to Maun. Stuart Mackay, who runs Mackair, has just dropped off England’s Prince William and Prince Harry, frequent visitors to Botswana, in Maun. He points out game as we fly 600m above the seemingly endless water wilderness. A herd of buffalo doesn’t pause in its collective chewing as we fly over. Elephants are more skittish and Stuart takes great care not to alarm them by flying too low. Giraffe are ultra cool, while sunbathing hippos take to the water in a splashing, hectic rush.

But that’s about the only rush you’ll experience in the Delta d'Okavango. You’ll experience tranquility, a cocooning-away from the real world, as you are suspended timelessly in a bubble of perfect peace.

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Baobab

Very importantly – and safety is an issue on many traveler’s minds – it’s safe. More than 40 years on after independence in 1966, Le Botswana is not only the world’s leading producer of gem-quality diamonds and one of Africa’s richest countries, stable democracy. You might have lions, hyenas and leopards outside your lodge or tent, but there certainly won’t be predators of the two-footed kind.

If you would like to find out more information on the Delta d'Okavango or join a safari that includes the Delta d'Okavango then please contact Jenman African Safaris for further information. They can be contacted on info@jenmansafaris.com or alternatively visit their website www.jenmansafaris.com for more details.

TURKINGTON, Kate; Okavango Magic in Travel 2010, 24/25 July 2010

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